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¿Exoplanetas habitables?

La reciente noticia de la existencia de un exoplaneta encontrado en la zona habitable de la estrella HD 40307 ha creado un revuelo en los medios de comunicación, quienes de manera incorrecta ya hablan de “haber encontrado otra Tierra que puede ser habitable.” Hay que hablar responsablemente de estos descubrimientos de planetas en zonas habitables y evitar caer en el juego de la especulación de vida en otros planetas, especialmente cuando queremos llevar la ciencia al público. ¿Qué es un exoplaneta? ¿Qué es la zona habitable de una estrella? ¿Súper Tierras? Hablemos de ello.

¿Qué es un exoplaneta y como se detecta?

El prefijo griego exo- significa externo o exterior, por lo cual podemos definir a un exoplaneta como un planeta que no es parte del Sistema Solar. En 1992 se confirmó la existencia del primer par de exoplanetas en la estrella pulsar PSR 125+12 que se encuentra en la constelación de Virgo gracias al radiotelescopio que se encuentra en Arecibo, Puerto Rico. A la fecha se han encontrado 846 planetas extrasolares en 625 sistemas planetarios de los cuales 126 de ellos son sistemas que tienen 2 o más planetas. Todos estos exoplanetas son parte de nuestra Vía Lactea y un reciente estudio de Arnaud Cassan, del Instituto de Astrofísica de París, estima que podrían existir al menos 160 mil millones de exoplanetas en nuestra galaxia.

Encontrar un exoplaneta no es una tarea fácil, con la tecnología actual es casi imposible que nuestros telescopios puedan tomarles una imagen. Sin embargo existen métodos de detección indirecta que los científicos usan para encontrarlos.

  • Velocidad Radial – Cuando un planeta orbita una estrella, la estrella también se mueve un poco alrededor del centro de gravedad del sistema. Es posible detectar una pequeña variación en la velocidad radial en las líneas espectrales de la estrella observada gracias al efecto Dopler. Éste es el método más efectivo para encontrar exoplanetas pero no es posible determinar con precisión la masa del planeta que mueve a la estrella.
  • Tránsito – Cuando un planeta cruza (o transita) frente a su estrella (desde nuestro punto de vista) su brillo disminuye un poco. La cantidad del brillo de una estrella cambiará dependiendo del tamaño del planeta que transita. De esta forma también es posible encontrar sistemas planetarios por una distintiva variación en el brillo de su estrella madre. Este sistema tiende a tener falsos positivos y necesita de otro método para su confirmación.

Adicionalmente existen los métodos de microlente gravitacional, que detecta un planeta por una anomalía en el aumento de su brillo por la gravedad; astrometría, que detecta un planeta al detectar de manera precisa los cambios de la posición de una estrella a través del tiempo. Ninguno de estos métodos ha sido muy efectivo a la fecha.

Seguro han oído hablar del término “Súper Tierra” para describir un exoplaneta. De igual forma, con base en los planetas del Sistema Solar tratamos de clasificar exoplanetas con respecto a su masa. Podemos describir esos exoplanetas como Júpiter Calientes, gigante gaseoso cerca de su estrella; Neptunos calientes, gaseosos más pequeños cercanos a su estrella; Júpiter excéntrico, un gigante gaseoso que tiene una orbita poco circular. La Súper Tierra sería un planeta más grande que la Tierra pero más pequeño que los gigantes gaseosos y no necesariamente sería un planeta rocoso aunque la palabra Tierra acompañe al nombre.

planetasZona Habitable

La Zona Habitable es la región alrededor de una estrella en la cual es teóricamente posible que un planeta o luna con suficiente presión atmosférica podría mantener agua líquida en su superficie. A este lugar suelen llamarle la “Zona Ricitos de Oro” en analogía a la sopa en la historia de Ricitos de Oro, que no estaba ni muy caliente, ni muy fría, sino a la temperatura adecuada.

Estar en la Zona Habitable de una estrella no significa que exista vida. Tanto Venus como Marte se encuentran en la zona habitable del Sol y sus características atmosféricas no podrían permitir el desarrollo de vida similar a la Tierra. Habría que describir entonces la habitabilidad planetaria, la cual requeriría de características mínimas (masa, presión, temperatura) para el desarrollo de vida. Algunos astrobiologos teorizan la posibilidad de vida en planetas donde exista amoniaco o metano líquido; pero esta vida sería radicalmente diferente a la terrestre.

Regresemos al caso de HD 40307 g, una Súper Tierra que es parte de un sistema planetario con 6 planetas descubiertos. Sabemos que tiene 7 veces la masa de la Tierra, que está en su Zona Habitable y también que tiene un periodo orbital de casi 200 días. Nada más. ¿Podrá albergar vida? Antes de poder responder esta pregunta hay que saber más del planeta ¿Es rocoso? ¿Tiene atmósfera? ¿Tiene agua líquida? Tardaremos todavía algunos años más, hasta que sea lanzado el telescopio espacial James Webb para poder responder algunas de esas preguntas.

Hasta la fecha se han encontrado 7 exoplanetas en su Zona Habitable, entre ellos HD 40307g. Un estudio por Xavier Bonfils, del Instituto de Astrofísica de Grenoble, Francia usando el Buscador de Planetas por Velocidad Radial de Alta Precisión (HARPS por sus siglas en inglés) extrapoló que podrían existir al menos 40 mil millones de Súper Tierras en la Zona Habitable de sus estrellas tan sólo en la Vía Láctea seguramente noticias como la de HD 40307g serán muy comunes en los años por venir.

planetas larga

Los dejo con una breve reflexión para que me compartan ¿Cuántos planetas como la Tierra habrá en nuestra galaxia? ¿Siguen creyendo que están solos en el universo?

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